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Recreación infográfica de la sonda Philae

Máxima expectación ante el aterrizaje de la sonda Philae en el cometa 67P

El robot se desprenderá de su nave nodriza a 22,5 kilómetros de altitud y caerá durante siete horas hasta llegar a destino | Será la primera vez que una nave espacial se posa en un cometa

La sonda Philae debe aterrizar hoy miércoles en el cometa 67P alrededor de las 16.34 (hora española). Veintiocho minutos después, sobre las 17.02, el centro de control de la misión en Darmstadt (Alemania) debe recibir una primera señal de la sonda confirmando que ha llegado sana y salva. Si todo sale como está programado, será la primera vez que una nave espacial aterrice en un cometa.

Conexión en directo con el centro de operaciones

A diferencia de otras misiones de exploración del sistema solar, donde los ingenieros conocen con precisión el lugar de destino, la sonda Philae se dirige hacia un cometa lleno de incógnitas y no se descarta un aterrizaje accidentado. “Necesitaremos tener un poco de suerte”, reconoció el viernes en rueda de prensa Andrea Accomazzo, director de vuelo de la misión.

Philae ha llegado a su destino a bordo de la nave Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA). Lanzada en el 2004, Rosetta ha llegado a 67P tras un viaje de 6.550 millones de kilómetros por el sistema solar, equivalente a 44 veces la distancia de la Tierra al Sol. El pasado agosto, consiguió situarse en órbita alrededor del cometa, al que seguirá por lo menos hasta el final del 2015. El objetivo principal de la misión Rosetta es investigar cómo cambia el cometa a medida que se acerca el Sol y se enciende, y después cuando vuelve a alejarse y se apaga.

Pero el momento más espectacular de toda la misión será el aterrizaje de Philae en la superficie del cometa. La sonda va equipada con diez instrumentos diseñados para analizar la composición química de 67P, analizar su estructura interna y captar imágenes de su superficie. Estas observaciones, junto a las de los once instrumentos de la nave Rosetta, deben aportar respuestas sobre la formación del sistema solar, el origen del agua en la Tierra y la procedencia de las moléculas orgánicas que crearon la vida.

Antes Philae debe posarse con éxito en 67P tras una serie de maniobras sin precedentes en la historia de la exploración espacial. La primera maniobra crítica debe producirse entre las 6.35 y las 7.35 de la mañana, cuando se encenderá el propulsor de Rosetta durante seis minutos para cambiar de dirección. De este modo, Rosetta, que ahora está en una órbita circular a 30 kilómetros de altitud, enfilará hacia el cometa.

Dado que la nave se encuentra a 510 millones de kilómetros de la Tierra y que su señal tarda 28 minutos en llegar, y que hacen falta otros 28 minutos para enviarle instrucciones, los ingenieros sólo dispondrán de unos pocos minutos para confirmar que la dirección de la nave es correcta y decidir si abortan el aterrizaje.

Si dan luz verde, Philae debe desprenderse de Rosetta a las 9.35, cuando se encuentre a 22,5 kilómetros del cometa, en una maniobra que se confirmará en el centro de control a las 10.03. Tras un descenso de siete horas, durante las que tomará imágenes tanto del cometa como de la sonda, Philae debe llegar a la superficie a una velocidad de 1 metro por segundo (o 3,6 kilómetros por hora).

La misión de Philae debe durar desde varios días a varios meses, en función de las condiciones que encuentre en el cometa. Una superficie muy polvorienta puede ensuciar sus paneles solares e impedirle generar suficiente energía para funcionar. Un cometa muy activo, que libere grandes cantidades de material, podría destruir la sonda o incluso hacer que salga despedida hacia el espacio. En el mejor de los casos, la ESA calcula que Philae podría resistir hasta marzo, cuando el acercamiento del cometa al Sol provocará un aumento de temperatura que estropeará los sistemas electrónicos de la sonda.

Lo que más preocupa a los técnicos de la misión es que aterrizará sobre una superficie accidentada cuya textura desconocen. Si es muy dura, Philae podría rebotar y perderse en el espacio. Si es muy blanda, los tornillos que deben fijarla al cometa podrían no clavarse como está previsto. Si es muy inclinada o tiene grandes rocas, la sonda podría quedar boca abajo.

Pero incluso si Philae no sobrevive al aterrizaje “la fase de descenso puede ser un éxito” porque “tendremos imágenes y mediciones tomadas durante el descenso”, ha declarado a la BBC Paolo Ferri, jefe de operaciones en el centro de control de Darmstadt. Y la nave Rosetta seguirá en órbita alrededor del cometa para estudiarlo por lo menos durante un año más.

Fuente: La Vanguardia

Recreación infográfica de la sonda Philae
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